Со сменой власти и политического устройства страны в новообразванной СССР было принято решение об отмене системы царских наград и  создании своей собственной системы. В новой системе изначально планировалось награждать особо отличившихся орденами, но к 1938 году количество награжденных медалями стало чересчур велико, и тогда ввели малые  награды - медали СССР. Первыми медалями стали медали "За отвагу"  и "За боевые заслуги". Медаль " За отвагу" была утверждена в 1938 году и вручалась за проявленное мужество в бою. В основном вручалась рядовым, но в истории зафиксированы случаи, когда эта наград вручалась даже сержантам. Медаль "За отвагу" выполнена в серебре, на ней изображены три  самолета И-16, танк Т-35, надпись "За отвагу". На обратной стороне стоял номер.

Медаль "За боевые заслуги" предназначалась за различные заслуги во время службы в армии. ЕЕ могли быть награждены и гражданские лица за мужество во время военных действий. Эта медаль серебряная, ее украшает надпись "За боевые заслуги" и скрещенные винтовка и сабля.

В 1939 году появляется  медаль Золотая Звезда Героя Советского Союза. Это наиболее почитаемая награда. Первым удостоен этой награды был герой Советского Союза Анатолий Васильевич Ляпидевский за успешное проведение спасательной операции челюскинцев. В истории известно много людей, которые были многократными кавалерами этой награды. Это и Покрышкин А. И, Кожедуб И.Н., Жуков Г.К., Брежнев Л.И. Установлено, что лично Сталин среди множества эскизов выбрал именно эскиз в виде пятиконечной золотой звезды.

С началом Великой Отечественной войны и большого количества отличившихся на поле боя и в тылу появилась необходимость расширить систему вознаграждений. Были утверждены медали за оборону Одессы, Севастополя, Ленинграда и Сталинграда. Все эти медали были выполнены из латуни, а в дизайне присутствовали достопримечательности этих городов.

Также были не забыты партизаны, которые воевали на оккупированной территории. Для них утвердили медаль Партизану Отечественной войны. Изначально такой медали не существовало и командиры партизанских отрядов награждали своих бойцов самодельной медалью, дизайн которой повторял дизайн медали "За отвагу". Она появилась лишь в 1942 году. После победы появились медали за взятие европейских городов  Берлина, Кеннинсберга, Варшавы.

Также появились медали для определенных рода войск.