Муравьиная кислота известна человечеству не один век. Еще в 1671 Д.Рей натуралист из Англии приготовил эссенцию из собранных муравьев и дал ей описание. В эссенции он обнаружил кислоту, которая позднее была названа муравьиной.

Синтез муравьиной кислоты первым смог осуществить Ж.Гей-Люссак – химик из Франции. Для этого он использовал синильную кислоту. Впоследствии в 1855 М.Бертло разработал схему синтеза угарного газа. Сегодня в производстве муравьиной кислоты применяется подобная технология.

Муравьиная кислота присутствует не только в выделениях муравьев. Она содержится в ветках, листочках крапивы, которые за счет ее присутствия вызывают сильнейшее жжение на коже, в фруктах, хвое.

Муравьиная кислота получила свое название от красных муравьев, в организме которых она была впервые обнаружена. Она обладает некоторыми полезными свойствами и поэтому применяется в промышленности и в медицине. Применяется и такое производное муравьиной кислоты, как формальдегид, водные растворы которого известны под названием формалина. 

В биохимических лабораториях муравьиную кислоту используют при хроматографическом анализе смеси различных веществ (как растворитель). Муравьиная кислота применяется как антисептик (противомикробное средство) в пищевой промышленности для мытья тары, для заготовки корма для скота (она приостанавливает процессы гниения). Используется муравьиная кислота также в текстильной (для крашения шерсти), кожевенной (дубление кожи), парфюмерной (растворитель) промышленности, а также в пчеловодстве (для уничтожения различных паразитов). 

Муравьиная или метановая кислота – это простейшая одноосновная карбоновая кислота, играющая большую роль в промежуточном обмене веществ у животных, растений и микроорганизмов. В процессе обмена веществ в животном организме углерод муравьиной кислоты используется для синтеза пуриновых оснований, нуклеиновых кислот, порфиринов, метионина, холина и других биологически активных веществ. Обмен муравьиной кислоты тесно связан с обменом фолиевой кислоты.